El 14 de diciembre de 2016, el Parlamento Europeo aprobó el Cuarto Paquete Ferroviario, el marco de una reforma ferroviaria para mejorar la eficiencia y la competitividad del ferrocarril en toda la Unión Europea y, al mismo tiempo, eliminar los actuales obstáculos institucionales, jurídicos y técnicos, creando una red ferroviaria europea plenamente integrada y liberalizada.

La liberalización contemplada en el 4º paquete ferroviario ya ha sido transpuesta a la legislación española. En concreto, el Real Decreto-ley 23/2018, del Sector Ferroviario, que marcó el mes de diciembre de 2020 como fecha de inicio para la entrada de nuevas empresas ferroviarias en el transporte de viajeros por ferrocarril en los servicios de larga distancia y alta velocidad.

A partir de dicha fecha, cualquier empresa que disponga de la licencia de empresa ferroviaria y del certificado de seguridad, que otorga la Agencia Estatal de Seguridad Ferroviaria, y haya solicitado el uso de la infraestructura ferroviaria, podrá prestar servicios en competencia con Renfe.

Para organizar este nuevo entorno, el Administrador de Infraestructuras (Adif) seleccionó tres corredores ferroviarios (Madrid-Barcelona-Frontera Francesa, Madrid-Levante y Madrid-Toledo - Sevilla- Málaga) y para cada uno de ellos tres niveles diferentes de capacidad de operación, categorizados como paquetes (A, B y C).

El el 27 noviembre de 2019 Adif realizó la preadjudicación de los diferentes paquetes de la siguiente forma:

  • Paquete A: Renfe Viajeros Parte con 96 trenes AVE y ocupará un 86% de media de la capacidad ofertada para este paquete en el conjunto de los tres corredores, entre finales de 2020 y finales de 2030. Así, incrementa su oferta actual en un 20%.
  • Paquete B: ILSA: Air Nostrum (55%) y Trenitalia (45%) Operará con 23 trenes Frecciarossa 1000 y ocupará el 70% de media de la capacidad ofertada para este paquete en el conjunto de los tres corredores, y tiene prevista su entrada en enero de 2022, tras la homologación del material en España.
  • Paquete C: RIELSFERA: SNCF (100%) Operará con 10 trenes Alstom Dúplex (dos plantas) ya homologados en España, y ocupará el 100% de la capacidad ofertada para este paquete en el conjunto de los tres corredores, y tiene prevista su entrada en diciembre de 2020.

Esta apertura del tráfico en España conllevará un incremento del 65% en la capacidad ofertada: habrá un alza del 50% en el Madrid-Barcelona, del 40% en el Madrid-Levante, y del 60% en el Madrid-Sur.

La liberalización de los servicios considerados de públicos (Cercanías, Media Distancia y Avant) se llevará a cabo más adelante.

El mercado de transporte ferroviario de mercancías inició su liberalización en España en 2005, si bien no se produjo la entrada efectiva de otras empresas ferroviarias privadas hasta 2007. El sector opera en régimen de libre competencia.